In de penis zitten bloedvaten en zogenaamde zwellichamen. Bij een erectie worden de bloedvaten die het bloed moeten afvoeren, tijdelijk dichtgedrukt. De zwellichamen stromen daardoor tijdens een erectie vol met bloed en worden wijder. Hierdoor wordt de penis stijf. 

Bij een erectiestoornis kan de penis niet (voldoende) stijf worden of blijven.

Oorzaken
Er zijn verschillende oorzaken te noemen voor erectiestoornissen. Deze kunnen lichamelijk of psychisch zijn. Veel voorkomende oorzaken zijn:

  • (hogere) leeftijd: bij het ouder worden neemt het erectievermogen af
  • ongezonde levensstijl
  • psychische problemen zoals (faal)angst of stress
  • aandoeningen als suikerziekte (diabetes mellitus), hart- en vaatziekten of een beroerte
  • roken, overmatig alcoholgebruik en drugs
  • bepaalde medicijnen, met name medicijnen voor hart- en bloedvaten, sommige middelen tegen hoge bloeddruk (met name bètablokkers) en psychofarmaca (met name middelen tegen depressie). Ook de middelen die het mannelijke hormoon testosteron verlagen geven erectiestoornissen.
Er is sprake van een erectiestoornis wanneer het (regelmatig) niet lukt een erectie te krijgen of in stand te houden die voldoende is voor seksuele activiteit. Men schat dat ongeveer 1 op de 7 mannen (boven de 18 jaar) deze klachten heeft. Het komt voor op alle leeftijden, maar vooral bij ouderen. Precieze cijfers zijn niet bekend, want voor veel mannen is het een onderwerp waar zij niet graag over praten. Dat is jammer, want er zijn voor het probleem vaak oplossingen te vinden.

De oorzaak kan psychisch of lichamelijk zijn. In veel gevallen is er geen sprake van lichamelijke klachten. Wanneer er ’s ochtends wel sprake is van een (goede) ochtenderectie, is de oorzaak meestal niet lichamelijk.
De arts kan bepalen, wat de oorzaak is van de erectiestoornis. Aanpassingen in de leefwijze kunnen helpen, zoals het stoppen met roken, minder alcoholgebruik, de oorzaak aanpakken van oververmoeidheid.

Ook is het bespreken van het verwachtingspatroon rond seksualiteit zinvol. Het is verstandig om de partner hierbij te betrekken. Wanneer dit niet voldoende helpt, kan een verwijzing naar een seksuoloog worden overwogen.
 
De arts kan naast zijn adviezen ook medicijnen voorschrijven. 
In Nederland worden de volgende medicijnen voorgeschreven:
  • sildenafil (Viagra®)
  • tadalafil (Cialis®)
  • vardenafil (Levitra®)
  • Avanafil(Spedra)
Wanneer medicijnen( in pilvorm) onvoldoende succes hebben kan de mogelijkheid worden besproken van injectie therapie. Met een heel klein naaldje wordt een vloeistof in de schacht van de penis gespoten. Voor deze handeling zijn zeer goede instructies nodig. Dan is het beste resultaat te verwachten. Bovendien is de kans op complicaties dan het minst. 

Het meest gebruikte middel hierbij is papaverine/fentolamine (Androskat®).
Wanneer de medicijnen geen of onvoldoende effect hebben, is een vacuümpomp een andere mogelijkheid. De vacuümpomp is een instrument, dat ervoor zorgt dat er bloed in de zwellichamen wordt gezogen, waardoor een erectie ontstaat. 

Met een passend elastiek wordt deze in stand gehouden. Voor dit gebruik is ook goede instructie nodig.